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La prometedora terapia génica administra el tratamiento directamente en el cerebro


Cuando Rylae-Ann Poulin tenía un año, no gateaba ni balbuceaba como otros niños de su edad. Un raro trastorno genético le impedía levantar la cabeza. Sus padres se turnaban para sostenerla erguida por la noche para que pudiera respirar cómodamente y quedarse dormida.

Luego, después de meses. Los médicos administraron terapia génica directamente en su cerebro.

Ahora, la niña de 4 años camina, corre, nada, lee y monta a caballo, “simplemente haciendo tantas cosas increíbles que los médicos alguna vez dijeron que eran imposibles”, dijo su madre, Judy Wee.

Rylae-Ann, que vive con su familia en Bangkok, fue una de las primeras en beneficiarse de una nueva forma de administrar terapia génica, atacar enfermedades dentro del cerebro, que los expertos creen que es muy prometedora para tratar una variedad de trastornos cerebrales.

Su tratamiento se convirtió recientemente en la primera terapia génica administrada en el cerebro después de ser aprobado en Europa y el Reino Unido para la deficiencia de AADC, un trastorno que interfiere con la forma en que se comunican las células del sistema nervioso. El fabricante de medicamentos de Nueva Jersey, PTC Therapeutics, planea obtener la aprobación de EE. UU. este año.

Mientras tanto, se están llevando a cabo alrededor de 30 estudios estadounidenses que prueban la terapia génica cerebral para diversos trastornos, según los Institutos Nacionales de Salud. Uno, dirigido por el Dr. Krystof Bankiewicz de la Universidad Estatal de Ohio, también se enfoca en la deficiencia de AADC. Otros están probando tratamientos para trastornos como el Alzheimer, el Parkinson y el Huntington.

Siguen existiendo desafíos, especialmente con respecto a las enfermedades causadas por más de un gen. Pero los científicos dicen que la evidencia para respaldar este enfoque está aumentando, lo que abre nuevas vías para combatir los trastornos que afectan a nuestros órganos más complejos y enigmáticos.

“Hay muchos tiempos emocionantes por delante”, dijo Pankiewicz, el neurocirujano. “Estamos viendo algunos avances”.

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La más dramática de ellas es la enfermedad de Rylae-Ann, causada por mutaciones en un gen necesario para una enzima que ayuda a producir neurotransmisores como la dopamina y la serotonina, los mensajeros químicos del cuerpo. Un tratamiento de una sola vez proporciona una copia de trabajo del gen.

Alrededor de los 3 meses, Rylae-Ann comenzaba a tener episodios que sus padres pensaban que eran convulsiones: sus ojos se retraían y sus músculos se tensaban. A veces, el líquido llega a sus pulmones después de una alimentación, lo que la envía a la sala de emergencias. Los médicos creen que puede tener epilepsia o parálisis cerebral.

Alrededor de ese tiempo, el hermano de Wei le envió una publicación en Facebook sobre un niño en Taiwán que tenía deficiencia en el AADC. Este trastorno extremadamente raro afecta a unos 135 niños en todo el mundo, muchos de ellos en ese país. Wei, que nació en Taiwán, y su esposo, Richard Boleyn III, buscaron allí a un médico que diagnosticó correctamente a Riley Ann. Se enteraron de que podría calificar para un ensayo clínico de terapia génica en Taiwán.

Aunque estaban nerviosos por la posibilidad de una cirugía cerebral, sabían que probablemente no sobreviviría más allá de los 4 años sin ella.

Rylae-Ann recibió tratamiento a la edad de 18 meses el 13 de noviembre de 2019, que sus padres llamaron su “cumpleaños”. Los médicos la dieron a luz a través de una cirugía mínimamente invasiva, utilizando un tubo delgado a través de un orificio en el cráneo. Un virus inofensivo que porta una copia funcional de un gen.

“Se introduce en las células cerebrales y luego las células cerebrales fabrican[el neurotransmisor]dopamina”, dijo Stuart Peltz, director ejecutivo de PTC Therapeutics.

Los funcionarios de la compañía dijeron que todos los pacientes en sus ensayos clínicos mostraron una mejoría motora y cognitiva. Peltz dijo que algunos de ellos eventualmente pueden pararse y caminar y continuar mejorando con el tiempo.

Bankiewicz dijo que los aproximadamente 40 pacientes del estudio financiado por los NIH de su equipo también observaron mejoras significativas. Su enfoque quirúrgico es más complejo y brinda tratamiento a una parte diferente del cerebro. Bankiewicz dijo que se dirige a circuitos relevantes en el cerebro, como plantar las semillas que hacen que la hiedra germine y se propague.

“Es un trabajo realmente asombroso”, dijo Jill Morris, directora del programa del Instituto Nacional de Trastornos Neurológicos y Accidentes Cerebrovasculares, quien ayudó a pagar la investigación. “Él ha visto mucha consistencia entre los pacientes”.

Uno de ellos es Ryan Rodríguez Pena, de 8 años, que vive con su familia cerca de Toronto. Ryan recibió la terapia génica en 2019, poco antes de cumplir cinco años. Dos meses después, levantó la cabeza por primera vez. Pronto comenzó a usar sus manos y alcanzar el abrazo. Siete meses después de la cirugía, se sentó sola.

“Cuando el mundo se derrumbaba a nuestro alrededor debido al COVID, estábamos en casa festejando como si fuera la fiesta más grande de nuestras vidas porque Ryan estaba superando tantos hitos que fueron imposibles durante tanto tiempo”, dijo su madre, Sheelan Rodríguez-Pena. “Es una vida completamente diferente ahora”.

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Los científicos dicen que hay desafíos que deben superarse antes de que este enfoque pueda usarse para tratar las enfermedades cerebrales más comunes.

Por ejemplo, el momento del tratamiento es un problema. En general, es mejor ser temprano en la vida porque las enfermedades pueden causar una cascada de problemas a lo largo de los años. Además, los trastornos con causas más complejas, como la enfermedad de Alzheimer, son más difíciles de tratar con terapia génica.

“Cuando corrige un gen, sabe exactamente dónde apuntar”, dijo Morris.

También podría haber problemas con el virus portador de genes, que puede ingresar información genética de manera aleatoria, dijo Ryan Gilbert, ingeniero biomédico del Instituto Politécnico Rensselaer en Nueva York. Gilbert y otros investigadores están trabajando en otros métodos de administración, como el ARN mensajero, la tecnología utilizada en varias vacunas contra el COVID-19, para administrar una carga útil genética en el núcleo de las células.

Los científicos también están explorando formas de administrar terapia génica al cerebro sin los riesgos de una cirugía cerebral. Pero esto requiere sortear la barrera hematoencefálica, una barrera inherente diseñada para mantener fuera del cerebro a los virus y otros gérmenes que puedan circular en el torrente sanguíneo.

El obstáculo más práctico es el costo. Los precios de las terapias génicas, a menudo facturados por las compañías de seguros y los gobiernos, pueden ascender a millones. Un tratamiento único de PTC, llamado Upstaza, cuesta más de $3 millones en Europa, por ejemplo.

Pero los fabricantes de medicamentos dicen que están comprometidos a garantizar que las personas reciban los tratamientos que necesitan. Los investigadores confían en que pueden superar los obstáculos científicos restantes para este enfoque.

“Así que diría que la terapia génica tiene potencial para muchas enfermedades y trastornos del cerebro”, dijo Gilbert. “En el futuro, verás más tecnología haciendo este tipo de cosas”.

Las familias Rylae-Ann y Rian dijeron que esperan que otras familias que enfrentan enfermedades genéticas devastadoras algún día puedan ver las transformaciones que han visto. Ambas chicas siguen mejorando. Ryan juega, come todo tipo de alimentos, aprende a caminar y trabaja con el lenguaje. Rylae-Ann está en preescolar, comenzó una clase de ballet y lee en el jardín de infantes.

Cuando su padre la recogió, ella “corre hacia mí… simplemente me abraza y dice: ‘Te amo, papá’”, dijo. “Es como un día normal, y eso es todo lo que siempre quisimos como padres”.

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La sección de Salud y Ciencia de Associated Press recibe apoyo del grupo de Medios de Educación y Ciencia del Instituto Médico Howard Hughes. AP es el único responsable de todo el contenido.



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