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¿Fuiste a los perros? Las escuelas usan animales de terapia para promover la salud mental y la educación


A veces, los estudiantes le dicen algunas palabras a la consejera escolar Kelly Baker cuando entran a su oficina, lo que hace que recurran a Kalani, una mezcla de golden retriever y caniche entrenada para servir como perro de terapia escolar.

Morris, Oklahoma, estudiantes de escuela primaria que están estresados, luchando por manejar grandes emociones o lidiando con crisis en el hogar, entierran sus rostros en el pelaje dorado de Kalani y ralentizan su respiración para que coincida con su existencia relajada.

No es raro que las escuelas enseñen a los niños ejercicios de respiración y técnicas de relajación. En Morris, tener dos perros de terapia hace que algunos estudiantes hagan estas cosas de manera intuitiva, dijo Baker.

“Lidian con esos sentimientos y dicen: ‘Hola, Sra. Baker, estoy lista para volver a clases'”, dijo.

Para otros, los perros brindan una sensación de seguridad que les ayuda a armarse de valor para pedir ayuda a los adultos.

“Los niños vendrán a los espacios cerrados y reservados”, dijo Baker. “No estoy pidiendo nada. Solo están en el piso jugando con el perro y comenzando a participar conmigo”.

Ante el empeoramiento de la crisis de salud mental de los adultos jóvenes, más escuelas están trayendo perros de terapia para ayudar a los estudiantes a sobrellevar la situación. Algunos incorporan animales al trabajo académico, los utilizan en intervenciones para estudiantes con discapacidad o como parte de estrategias de participación en el aula.

“Especialmente si un estudiante ama a los animales, estamos viendo un gran crecimiento”, dijo Jennifer von Lintel, consejera escolar en BF Kitchen Elementary en Loveland, Colorado.

La pandemia claramente ha contribuido a un aumento en el interés por traer perros de terapia a las escuelas. condados en estados que incluyen ColoradoMíchiganOklahomay virginia Incluso ha utilizado partes de los $123 mil millones en fondos de ayuda K-12 proporcionados a través del American Rescue Plan para pagar el entrenamiento especializado de perros de terapia, que puede costar miles de dólares.

Más que solo mascotas en el aula

La práctica oficial de la terapia con perros se remonta a su uso en hospitales en la década de 1970, pero se ha generalizado en las últimas décadas, especialmente en entornos educativos. Y a medida que surgen más investigaciones académicas sobre los beneficios del vínculo humano-animal, las escuelas están trabajando con compañeros caninos de formas más sofisticadas.

Los perros de terapia escolar no son solo mascotas en el aula, dijo VonLintel. En cambio, los trabajadores sociales escolares, los consejeros, los fisioterapeutas, los intervencionistas conductuales y los maestros de educación especial los incorporan en tareas específicas con los estudiantes, dijo.

Por ejemplo, los estudiantes con discapacidades del desarrollo pueden aprender mejores habilidades de comunicación al indicarles a los animales que se sienten o se queden quietos. Algunos niños practican el manejo del comportamiento al estudiar las señales de que un perro se siente cómodo, como las orejas que cuelgan flojas en lugar de estar recostadas sobre la cabeza.

“Cuando la gente se me acerca y me dice que quiere traer un perro a la escuela, mi primera pregunta es: ‘¿Cuál es tu objetivo?'” “.

Los perros de terapia están entrenados para brindar apoyo en un entorno comunitario. Se diferencian de los perros de servicio, que están entrenados para ayudar a las personas con tareas específicas relacionadas con discapacidades físicas.

Cuando VonLintel y un golden retriever llamado Copper comenzaron el programa de perros de terapia de su escuela hace 14 años, no pudo encontrar un entrenamiento específico a nivel local, por lo que trabajó con un entrenador de Colorado para adaptar el entrenamiento de perros de servicio a las necesidades del entorno escolar.

El programa creció a partir de ahí. Este año, seis equipos de aprendices voluntarios traerán perros que van desde un chihuahua hasta un perro de montaña bernés a las escuelas del condado de Loveland.

Además de observar las interacciones de los perros con los estudiantes, los guías aprendieron un poco sobre las habilidades académicas, como la lectura, para poder hacer preguntas de seguimiento para guiar la comprensión de los estudiantes mientras sus perros se sentaban con grupos pequeños durante la lectura en voz alta. sesiones

“Diré: ‘No creo que Toby entendiera lo que estaba pasando en las últimas dos páginas'”, dijo VonLintel, refiriéndose a su perro de terapia actual, un pequeño cruce marrón de Cavalier King Charles Spaniel. estaba pasando en la historia?

Siéntate, quédate y estudia.

Una página privada de Facebook iniciada por VonLintel que comparte sus experiencias al fundar el programa de perros de terapia, y ahora tiene 9,000 miembros que comparten consejos sobre capacitación, políticas de la junta escolar, seguros y cómo integrar animales en la terapia y la educación.

El interés en el uso de perros de terapia en la región de Loveland ha crecido hasta el punto de que ahora ofrecen un programa de capacitación vespertino en el sitio, donde los empleados interesados ​​pueden traer sus propios perros para aprender en un entorno escolar.

Los perros practican todo, desde comandos básicos hasta mantener la calma y la calma en situaciones inesperadas en simulacros de seguridad en el aula. Deben pasar una evaluación antes de que puedan trabajar en la escuela y deben ser reevaluados regularmente para continuar con este trabajo en años futuros.

dijo Helen Holmquist Johnson, directora de la Asociación de Humanos y Animales de Colorado, un centro de investigación de la Universidad Estatal de Colorado que ayuda a capacitar y evaluar a los cuidadores voluntarios para trabajar en 30 escuelas del área. Los investigadores allí también estudian los efectos de las intervenciones asistidas por animales y desarrollan enfoques para estudiantes con condiciones como el autismo.

Holmquist-Johnson recomienda programas de capacitación bien pensados ​​y desarrollados, como los que ofrece Pet Partners, una organización sin fines de lucro de terapeutas voluntarios.

Lanzamiento de un programa de terapia escolar para perros con el apoyo de la comunidad

El acceso a la capacitación fue una de las principales preocupaciones de Becker, el consejero en el condado de Morris, Oklahoma, donde el programa de terapia con perros aún está en sus inicios.

El sistema escolar rural no había tenido un consejero de escuela primaria en más de 20 años cuando Baker comenzó allí en 2021, y su puesto fue financiado por una subvención estatal.

En sus primeras semanas en el trabajo, notó que los estudiantes estaban luchando con el comportamiento y las emociones después de meses de interrupciones por COVID, parte de una tendencia nacional. La Academia Americana de Pediatría y Cirugía General de Estados Unidos ha dado la voz de alarma sobre la crisis de salud mental de los jóvenes exacerbada por la epidemia.

En Morris, algunos niños han perdido a miembros de su familia y otros se han sentido incómodos en el entorno escolar. Dijo que estos estudiantes parecían estar “congelados en el tiempo”, aún en el lugar donde se estaban desarrollando al comienzo de la pandemia.

La bibliotecaria de la Escuela Primaria Morris, Lisa Merrill, observa un salón de clases en una escuela en Morris, Oklahoma, el 17 de enero de 2023.

Baker tenía experiencia trabajando con perros de terapia en su puesto anterior en el sistema de justicia juvenil y pensó que podría ser una buena opción para Morris.

Estaba al principio de su búsqueda cuando recibió una llamada del criador del perro, a quien más tarde llamó Kalani. Ella era el único cachorro que quedaba en la camada de lo que popularmente se conoce como goldendoodles, una mezcla de un golden retriever y un caniche criados con la intención de crear una capa interna. A diferencia de otros cachorros, Kalani no nació con el pelaje rizado y la gente estaba menos interesada en comprarla.

El criador se ofreció a donar mis dos perros al área para que los usaran como perros de terapia. Más tarde, otro criador dona a Shadow, un perro dorado y negro que es cuidado por la bibliotecaria de la escuela primaria y ocasionalmente trabaja en la escuela secundaria del área.

Morris Schools clasificó a los perros como propiedad del distrito, no del personal que los maneja en la escuela y los cuida en casa. Esto permitió que Baker, la bibliotecaria Lisa Merrill y la directora Becky Alexander agregaran los animales al plan de seguro del área y recaudaran dinero que ayudó a pagar la capacitación.

Las donaciones privadas de $ 10,000 cubrieron un extenso programa de internado que permitió que los perros aprendieran en el lugar en un centro de entrenamiento durante varias sesiones de dos semanas, y entrenamiento adicional para adiestradores para Baker y Merrill que trabajaron con sus horarios.

Este entrenamiento preparó a los perros para permanecer tranquilos y disciplinados en ambientes desconocidos. Fueron a Wal-Mart y al Sams Club para aprender sobre las multitudes y los ruidos, como los carritos de compras y los montacargas, para que pudieran sentirse cómodos con ayudas para la movilidad como sillas de ruedas y estudiantes con diversos impedimentos visuales.

La sociedad rápidamente se dio cuenta de los beneficios de los perros, dijo Alexander, cuyos arneses tenían los logotipos de algunas empresas, lo que ayudó a cubrir los costos de entrenamiento.

“Muchas escuelas están en el mismo barco que nosotros”, dijo. “Dicen: ‘Quiero hacer esto’. Tenemos nuestro equipo, pero no sabemos los pasos para hacerlo”, dijo.

Respondiendo preguntas logísticas sobre perros de terapia escolar

VonLintel, un asesor de Loveland, recomienda coordinarse con perros voluntarios entrenados que traigan sus propios perros y gestionen aspectos como el entrenamiento, la certificación y el seguro. Tal modelo es menos costoso y desafiante que construir un programa desde cero.

Las escuelas pueden ponerse en contacto con grupos de voluntarios locales o consultar organizaciones como Pet Partners o el American Kennel Club para localizar equipos.

Independientemente del modelo que use una escuela, dijo VonLintel, los perros deben tener muchos días libres y tiempo para descansar en el lugar para que no se agoten en un entorno altamente sensorial.

Toby, quien fue rescatado como parte de una investigación de bienestar animal, viene a la escuela un día a la semana. Corre en círculos emocionado cuando ve a VonLintel recoger la mochila que contiene el equipo que necesita para ir a trabajar. Si parece cansado o vacilante, ella lo dejará en casa.

Entre otras preguntas comunes de logística:

  • El seguro para perros en el sitio, que cubre el costo de la responsabilidad si el animal lastima a una persona, puede obtenerse a través de una organización profesional, como una organización de trabajadores sociales escolares, a través del plan de seguro existente de la escuela, a través del seguro de propietario del hogar o a través de un plan suplementario. , dependiendo de varias leyes estatales y locales.
  • Las escuelas con perros de terapia deben enviar formularios a los padres para identificar a los estudiantes con alergias o aversiones a los perros. Deben hacer lo mismo con el personal y los terapeutas trabajan para evitar las aulas o los lugares donde las personas puedan sentirse incómodas.

Dado que los adiestradores potenciales eligen perros para entrenarlos en el negocio de la terapia, Holmquist-Johnson, MD, de la Universidad Estatal de Colorado, dijo que la personalidad de un animal individual importa mucho más que la raza. Ella dijo que los entrenadores de la escuela deberían buscar un animal, ya sea un cachorro de raza pura o un perro de refugio de raza mixta, que sea amigable y esté ansioso por participar.
“Nuestra primera calificación”, dijo, “es que deben amar a la gente”.

Sobre esta base, los perros bien entrenados pueden servir para una variedad de propósitos en las escuelas, dijeron los adiestradores. Algunos darían la bienvenida a los niños de kindergarten preocupados por dejar a sus padres el primer día de clases. Algunos pueden jugar a buscar con el estudiante como recompensa por un mejor comportamiento en el salón de clases. Algunos se sentaban y escuchaban a dos estudiantes hablar sobre una disputa con su consejero escolar, sirviendo como un mantra viviente y un poco de familiaridad reconfortante.

A veces, los maestros dejan de concentrarse con Shadow después de un día estresante, dijo Merrill.

“Todo el mundo está cargando mucho peso en estos días”, dijo. “Su presencia proporciona una salida para todos”.





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