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El cifrado necesita energía barata. Encontré un montón en Nebraska.


KEARNEY, Nebraska. (Flatwater Free Press) En una parcela de 11 acres en Kearney hay docenas de lo que parecen contenedores de envío.

Dentro de las cajas de metal hay bastidores y estantes para computadoras. Miles de ellos resuelven ecuaciones matemáticas complejas durante todo el día.

Aquí, en las afueras de la ciudad, entre un campo solar y un campo de maíz, miles de computadoras están extrayendo criptomonedas.

Juntos, usan tanta electricidad como toda la ciudad de Kearney, papá. 33,790 para hacerlo.

Este es uno de los centros de datos de criptomonedas más grandes de Nebraska: un sitio de alojamiento para computadoras que compiten para verificar transacciones criptográficas y agregarlas a la moneda digital.

También es probable que sea el primero de muchos de estos centros en establecerse en el estado, ya que la nueva y, a menudo, volátil industria de la criptografía todavía está estableciendo un hogar en las zonas rurales de Estados Unidos.

Tarifas de luz en Nebraska(Ilustrado por Hanscom Park Studio)

La inestabilidad criptográfica ya había afectado a Kearney: en septiembre, Compute North, la empresa que abrió el centro de datos, se declaró en quiebra. La propiedad de Kearney se vendió a Generate Capital, uno de los prestamistas de la empresa.

Pero incluso la caída en picado de los precios de las criptomonedas, el infame fracaso del intercambio de criptomonedas FTX y el arresto del cofundador Sam Bankman-Fried no detuvieron la expansión de la industria en Nebraska.

La semana pasada, la Junta de Comisionados del condado de Hall aprobó la construcción de un centro de datos criptográficos de 14 megavatios cerca de Grand Isle.

“No hemos buscado activamente estas cosas, han venido a nosotros”, dijo Neil Neidfelt, director ejecutivo del Distrito de Energía Pública del Sur, uno de varios distritos de servicios públicos de Nebraska que han recibido llamadas de criptomonedas en los últimos años.

Una moneda digital, la criptomoneda se basa en una red de computadoras que mantienen una cadena de bloques; piénselo como un libro digital de transacciones. Las computadoras resuelven problemas matemáticos complejos para verificar transacciones y agregarlas al libro mayor. A cambio, reciben “monedas” digitales, como bitcoin o ethereum, en el camino.

La moneda no está regulada en gran medida y no está vinculada a los bancos. No está respaldado por ningún gobierno, como el dólar estadounidense o la libra esterlina. Para los entusiastas de las criptomonedas, la estructura descentralizada es parte del atractivo.

“Esencialmente, el trabajo de la criptografía es convertir la electricidad en cómputos de computadora”, dijo Gus Horowitz, profesor de derecho en la Facultad de Derecho de la Universidad de Nebraska.

Empresas como Compute North en Kearney sirven como espacio de alquiler para computadoras que lo hacen todo. Los criptomineros envían sus equipos, pagan por el espacio, el mantenimiento, Internet y, lo más importante, la electricidad.

Dado que las computadoras funcionan prácticamente las 24 horas del día, los 7 días de la semana, y los ventiladores las enfrían, la electricidad es el principal costo de hacer negocios. Las empresas que operan estos centros necesitan energía. Están buscando barato.

Hace unos cinco años, Compute North lo encontró en Nebraska, el único estado completamente atendido por empresas de servicios públicos encargadas de entregar la electricidad más barata posible.

“Escucharon que nuestros precios son bajos y estables”, dijo Nicole Sedlasek, directora de desarrollo económico de NPPD. “Eventualmente los llevó a hacer una llamada telefónica con nosotros”.

La compañía tenía algunos otros criterios: les gustaba la combinación de energía libre de carbono del Energy District. Necesitaban tierras asequibles. Buscaron un lugar con la capacidad de manejar su enorme carga eléctrica y un gobierno local abierto a la idea de que las criptomonedas llegaran a la ciudad.

Kearney tenía todo lo que buscaban.

Central Nebraska City ya estaba tratando de desarrollar su propio parque tecnológico. Estaba en camino de adquirir un centro de datos de Facebook, pero perdió una oferta en Altoona, Iowa, hace aproximadamente una década.

El centro de criptodatos prometía empleos, dijo Stan Close, pero no de una manera que estresara la vivienda o alejara a los trabajadores de los empleadores que ya están en la ciudad, Alcalde durante 20 años.

Clouse también es el administrador de cuentas de NPPD. Pasó la primera reunión con Compute North preguntando sobre sus necesidades energéticas. Lo que escuchó el alcalde lo emocionó, dijo.

El NPPD tenía suficiente capacidad eléctrica para manejar el centro de datos y no necesitaría generar más energía específicamente para la cuenta de North. El centro de datos duplicaría la capacidad eléctrica de la red eléctrica de Kearney, haciendo que la energía sea más estable y manteniendo bajas las tarifas. También significará el flujo de dinero.

“Aumentar la carga aumenta los ingresos que se destinan al Fondo General de Kearney”, dijo Close. “Eso es más de un millón de dólares al año para Kearney. Para una comunidad de nuestro tamaño, eso es muy importante”.

Pero para algunos, el centro de datos de Kearney, y otros que pronto estarán en funcionamiento en Grand Island y York, no es nada para celebrar. Es motivo de preocupación.

“No se trata de la creación de empleos y oportunidades para Nebraska”, dijo Scott Schultz, vocero del recién formado grupo de defensa Nebraskans for Social Good. “Se trata de empresas fuera del país que aprovechan nuestro sistema eléctrico para su propio beneficio”.

Con la excepción de Clouse, quien se abstuvo debido a su papel en las instalaciones, el Ayuntamiento de Kearney votó por unanimidad en junio de 2019 para aprobar un acuerdo de desarrollo con Compute North.

La compañía adquirió 11 acres de tierra gratis, valorados en $165,000 y pagados por la Junta de Desarrollo Económico del Condado de Buffalo. La ciudad otorgó a la empresa un reembolso en electricidad, hasta un máximo de $1.1 millones. La compañía alcanzó este máximo en agosto.

Luego teniente.  El gobernador Mike Foley, el presidente y director ejecutivo de NPPD, Pat Pope, y el alcalde de Kearney, Stan Close (a la izquierda...
Luego teniente. El gobernador Mike Foley, el presidente y director ejecutivo de NPPD, Pat Pope, y el alcalde de Kearney, Stan Close (de izquierda a derecha), observan al expresidente y director ejecutivo de Compute North, Dave Berrell, hablar en agosto de 2019 en la inauguración del Kearney Crypto Data Center. Desde entonces, el centro de datos ha cambiado después de que Compute North se declarara en quiebra en septiembre de 2022.(Junta de Desarrollo Económico del Condado de Buffalo)

Nebraska Public Power agregó subestaciones móviles para ayudar a acomodar el aumento de carga. El distrito de servicios públicos está trabajando en una nueva subestación permanente de $12,5 millones que transmitirá energía exclusivamente al sitio de criptominería.

A cambio, Compute North prometió empleos, proporcionando 11. Ayudó a desarrollar y agregar capacidad eléctrica al Parque Tecnológico de Kearney. Para 2021, hemos crecido a 100 MW de clientes.

En comparación: las necesidades energéticas de toda la ciudad alcanzan un máximo de 100 megavatios. El segundo mayor usuario de Kearney es la empresa de fabricación Eaton, dijo Close, con un pico de 10 megavatios.

La carga del centro de datos es masiva y constante: no fluctúa durante el día como el uso de energía en el hogar o la fábrica”, dijo Pat Hanrahan, gerente general de servicios minoristas de NPPD. es flexible Si el NPPD necesita más energía de la red para calentar los hogares durante un invierno frío, por ejemplo, el centro de datos puede hacer una pausa fácilmente.

Pero Schultz dijo que la cantidad masiva de uso de electricidad genera preocupaciones ambientales.

Un año de minería de criptomonedas global usa más electricidad que el país de Argentina, según una estimación de la Casa Blanca sobre Criptomonedas y Cambio Climático, aproximadamente el 1% del uso anual de electricidad en el mundo.

En Nueva York, los legisladores aprobaron recientemente una prohibición de dos años de los proyectos de minería de criptomonedas que funcionan con combustibles fósiles. En Montana, una planta de energía a carbón está a punto de cerrar, lo que anima a los ecologistas, hasta que se abrió un centro de criptodatos en las cercanías.

En Nebraska, NPPD ya tiene la capacidad de energía para operar el centro de datos de Kearney, dijo Hanrahan. Las empresas de servicios públicos no necesitaban construir nueva generación de energía para abastecerlas.

Aproximadamente el 62 % de la generación de energía de NPPD es neutra en carbono, una cifra que se ha mantenido constante antes y después de la llegada de Compute North a Kearney, dijo Grant Otten, vocero de NPPD.

Sin embargo, el uso continuo de energía del centro de datos probablemente provendrá de todas las fuentes de energía disponibles, dijo Bruce Dvorak, profesor de ingeniería civil en la Universidad de Nebraska-Lincoln.

“Proviene de una combinación de fuentes más ecológicas, como el viento, así como fuentes no ecológicas, como el carbón y el gas natural”, dijo Dvorak.

En los últimos cinco años, el brazo de desarrollo económico de NPPD ha recibido llamadas de unas 25 empresas de criptomonedas diferentes interesadas en Nebraska, dijo Sedlacek. Las llamadas aumentaron cuando China prohibió el cifrado en 2021.

Algunas ciudades, como Kearney, han estado abiertas a la idea, dijo Sedlacek. Otros fueron más vacilantes. Dieron la bienvenida al desarrollo económico.

Le dijeron: “Pero no queremos criptomonedas”.

El mercado de criptomonedas es joven, muy desconocido para el público en general, altamente especulativo y volátil. En noviembre de 2021, el precio de bitcoin alcanzó un máximo de $ 68,764. Desde entonces, se ha derrumbado en un 75 %, cayendo a $16 625 en enero.

En noviembre, el intercambio de criptomonedas FTX se declaró en bancarrota, sacudiendo una industria ya tensa. Posteriormente, el fundador de FTX, Sam Bankman-Fred, fue arrestado por múltiples cargos de fraude, lo que generó más desconfianza entre los criptoescépticos.

“Definitivamente estamos en el punto más bajo de la industria en este momento”, dijo Horowitz, el profesor de derecho. “Es posible que podamos bajar. Cualquiera que ingrese a este mercado ahora necesita acceso a mejor capital, capital de una manera menos riesgosa que hace un año”.

Compute North, la compañía que abrió el centro de datos de Kearney, se declaró en bancarrota a fines del año pasado, citando los altos costos de energía y las ganancias que no podían mantenerse al día con la disminución del valor de bitcoin. La quiebra no interrumpió las operaciones locales. Hoy, el grupo de computadoras entre el campo de maíz y el campo solar continúa verificando transacciones y extrayendo nuevas criptomonedas.

“Debido a que pueden moverse muy rápido, también pueden moverse muy rápido”, dijo Sedlacek, director de desarrollo económico de NPPD. “Hemos pasado mucho tiempo como empresa de servicios públicos realmente hablando de eso. ¿Cómo podemos proteger a nuestros contribuyentes para no regalar activos y facturas impagas?”

Pensé que las llamadas se ralentizarían el año pasado, cuando colapsaron las criptomonedas. Pero las empresas siguieron llamando.

Hay algunos otros proyectos en proceso en este momento en Nebraska.

El Ayuntamiento de York decidió en abril vender el terreno a BginUSA, una empresa de Omaha que quiere construir un complejo minero de $8 millones. En Minden, la expansión planificada de Compute North está en proceso de ser transferida a Foundry Digital, con sede en Nueva York.

En noviembre, un grupo de residentes que se oponían a un centro de datos de encriptación propuesto cerca de Doniphan reunió una audiencia pública para los comisionados del condado de Hall.

“Esta no es una instalación agrícola de entrada”, dijo el residente Justin Gregg durante un comentario público, según NTV News. “Crecimos alrededor de un campo de maíz. Todos los campos de maíz están a nuestro alrededor, y debería seguir siendo así”.

La empresa interesada retiró su solicitud de permiso de uso condicional antes de la votación de los comisionados.

Esta semana, el condado de Hall aprobó un permiso de uso condicional para un proyecto de criptomoneda diferente cerca de Grand Island.

Las preguntas se ciernen sobre el futuro de las criptomonedas, incluida la posible regulación y los precios de mercado. El año pasado, la administración Biden emitió recomendaciones sobre futuras regulaciones estadounidenses.

Horowitz dijo que las ciudades y los distritos de servicios públicos de Nebraska ahora comprenden completamente los riesgos que pueden enfrentar con las empresas de criptomonedas.

“Empresas, municipios, inversionistas, banqueros, prestamistas, cualquiera que estuviera dispuesto a financiar cosas, lo haría con una conciencia mucho mayor del riesgo”, dijo. “No estaría dispuesto a asumir nada a crédito”.

Ante la incertidumbre sobre el futuro de las criptomonedas, Sedlacek pregunta a las empresas que se conectan al NPPD: ¿Cómo ve el futuro de esto? ¿Y qué pasa si desaparece el cifrado?

Muchos le dijeron que eventualmente podrían entregar su poder informático colectivo a otras industrias, tal vez la banca, las finanzas o la atención médica.

“Realmente dicen que la criptomoneda es realmente su primer paso en este espacio altamente computacional”, dijo Sedlacek.



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